Нередко устойчивое словосочетание "Обратная сторона медали" употребляют в негативном ключе. Почему скрытую сторону какого-либо дела или черту чьего-то характера ассоциируют с медалями? Ведь это изделие - почетный знак отличия, вручаемый по случаю победы или значимого достижения.

Источником подобных ассоциаций являются сатирические медали: в прежние времена их изготавливали и дарили довольно часто. Впервые о сатирических медалях написали в XVI веке, рассказывая об их применении в политике для "красивого унижения" оппонентов. Над теми, кому вручали сатирические медали, зло шутили, изображая с обратной стороны что-то, что открывало истинное лицо награжденной персоны. Один из красноречивых примеров - медаль, которую выплавили сторонники Реформации. С лицевой стороны с нее величаво глядел папа римский, а с обратной стороны на публику глазел... дьявол, под портретом которого было написано по-латыни: "У нечестивой церкви лик дьявола". У современных желающих купить спортивные медали или изготовить забавные призы для шуточного награждения вряд ли хватило бы фантазии для подобной дерзости.

Другой пример сатирической медали - изделие с головой епископа и головой придворного шута с лицевой и обратной стороны соответственно. Под шутом писали: "Дураки все чаще выглядят умнее епископов". Изготовителями таких медалей были частные лица, но некоторые исторические события также наносились на сатирические медали, чтобы подчеркнуть отношение к ним со стороны общества.